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Avec l'instabilité dans les rues, une révolution et un changement de régime sont désormais possibles en Iran.

Financial Times – par Nick Butler* - Un certain nombre de lecteurs ont rapidement souligné l'existence d'un troisième bouleversement potentiel - la possibilité d'une révolte en Iran contre la Révolution islamique et les mollahs. Jusqu'à tout récemment, une telle révolte semblait hors de question.

Le régime était bien établi et semblait capable de survivre à toute nouvelle sanction imposée par les États-Unis. Les exportations de pétrole pouvaient chuter et les revenus diminuer encore plus en raison de rabais nécessaires à la conduite d'un commerce illégal, mais la révolution islamique n’était pas brisée.
Cependant, la chance semble avoir tourné et au moins deux majors du pétrole ont mis l'Iran sur leur liste de surveillance critique.

C'est d'abord en raison de l'impact des conflits civils sur les approvisionnements, et ensuite - et non moins important - parce que l'Iran est l'une des rares régions au monde où l'industrie est convaincue qu'il y a encore des ressources pétrolières et gazières à grande échelle à trouver et à développer à faible coût.

Officiellement, l'Iran possède environ 150 milliards de barils de réserves prouvées de pétrole et 1180 pieds cubes de gaz naturel. Mais il reste encore beaucoup de domaines à explorer. Les volumes de ressources récupérables pourraient être beaucoup, beaucoup plus élevés.

Cela fera quarante ans cet été que, dans la période qui précédait la révolution, l'Iran était pris dans une tourmente de grèves et de manifestations de rue, avec des marches rythmées à 40 jours d'intervalle à la mémoire des manifestants tués.

Mais, à l'époque en observant les scènes depuis Londres, je ne me souviens pas avoir rencontré quelqu'un pouvant imaginer qu'en quelques mois le chah tomberait et qu'un ayatollah (Rouhollah Khomeiny) peu connu en dehors de l'Iran partirait de Paris pour s'emparer du pouvoir.
Les événements se répètent rarement, mais une instabilité similaire dans les rues, causée par une économie défaillante et une inflation en hausse, est maintenant évidente.

Ces dernières semaines, les commerçants au cœur de l'économie urbaine de Téhéran et d'ailleurs ont commencé à se joindre aux manifestations publiques.

Le régime est dur et intimidant, mais comme le confirmera toute personne s’étant rendue récemment à Téhéran, le respect des normes religieuses strictes du régime est minime. Les médias internationaux sont accessibles, les couvre-feux sont largement ignorés et l'alcool est facilement accessible.

Sagement, les ayatollahs ferment les yeux sur la plupart des choses, mais ils ne peuvent ignorer la faiblesse de l'économie, qui devient aiguë. L'inflation est maintenant officiellement de 22 %, mais en réalité, elle peut être beaucoup plus élevée.

On dit officieusement que le taux de chômage est supérieur à 35 pour cent, avec un taux plus élevé parmi la jeunesse. La valeur du rial a diminué de moitié au cours de l'année écoulée et l'investissement international est en baisse. Les entreprises occidentales peuvent ne pas apprécier l'autorité extraterritoriale des États-Unis sur les sanctions, mais leurs avocats ne leur permettront pas d'ignorer les risques.

Dans le secteur pétrolier, la croissance de la production observée après la signature de l'accord nucléaire est au point mort. La production de pétrole, qui était en croissance constante, s'est stabilisée ces derniers mois à 3,8 millions de barils par jour.

Des sanctions supplémentaires à l'encontre de l'Iran pourraient réduire les exportations d'un million de barils par jour - soit plus d'un tiers des volumes d'exportation actuels de l'Iran - bien que cela dépendra beaucoup de la manière dont les acheteurs asiatiques, en particulier, réagiront aux sanctions américaines.

Comme les exportations de pétrole représentent plus de 50 % des recettes d'exportation de l'Iran, c'est une perte grave et peut-être suffisante pour forcer un gouvernement faible à négocier.

La question est de savoir si Donald Trump se satisfera d'une nouvelle forme de mots autour du développement de l'énergie nucléaire ou si l'objectif réel du président américain est un changement de régime. Le premier est possible, le second semble plus proche de la vérité et pourrait provoquer un conflit ouvert à l'intérieur du pays.

Tout cela suggère un parcours mouvementé pour le marché pétrolier. Une perte d'approvisionnement exercerait une pression énorme sur les Saoudiens pour qu'ils augmentent la production afin de combler tout déficit. La spéculation serait omniprésente. Mais, à en juger par l'histoire, de telles périodes d'instabilité intense ne durent pas longtemps.

Il est dans l'intérêt national sous-jacent de l'Iran de produire et de vendre autant de pétrole que possible. Il y a quarante ans, la révolution en Iran a entraîné une flambée des prix du pétrole - aux prix d'aujourd'hui, de 56 $ le baril en juillet 1978 à plus de 100 $ en décembre 1979. Mais cette flambée a duré moins de deux ans avant que la production soit rétablie et que les prix commencent à chuter pour longtemps.

La perspective d'instabilité en Iran est probablement réduite par le prix actuel du pétrole. Si la situation se détériore, il ne fait aucun doute que la spéculation fera grimper les prix, mais les investisseurs devront également adopter une perspective à plus long terme. Le changement de régime à Téhéran pourrait ouvrir la porte à de nouveaux investissements et, avec le temps, à des volumes importants d'exportations supplémentaires.

Comme toujours, la volatilité et la spéculation n'évoluent pas longtemps dans une seule direction.

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* L'auteur est professeur invité et président du Kings Policy Institute au King's College London.